Radiografías: columna cervical

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(X-Ray Exam: Cervical Spine)

Qué es

La radiografía de la columna cervical es un estudio seguro e indoloro en el que se utiliza una pequeña cantidad de radiación para obtener una imagen de los huesos de la parte posterior del cuello (columna cervical).

7 vertebras cervicales

Durante el estudio, un equipo de rayos X envía un haz de radiación a través del cuello y la imagen se registra en una computadora o en una película especial. Esta imagen incluye las siete vértebras del área del cuello, la primera vértebra de la columna torácica y los espacios intervertebrales.

Las imágenes de rayos X son en blanco y negro. Las partes densas del organismo, que bloquean el paso del haz de rayos X a través del cuerpo, como los huesos, se ven de color blanco en la imagen. Las partes del cuerpo huecas, como las vías respiratorias, permiten que el haz de rayos X los atraviese y se ven de color negro.

Las radiografías están a cargo de un radiólogo. En general, se toman tres imágenes diferentes de la columna cervical: una desde el frente, una desde el costado y otra desde el frente a través de la boca abierta. A veces, es necesario tomar más radiografías.

Por qué se realiza

Las radiografías de la columna cervical pueden ayudar a determinar la causa de síntomas como dolor del cuello a parte superior de la espalda o brazos u hormigueo, adormecimiento o debilidad del brazo o de la mano. También puede detectar fracturas en las vértebras cervicales o dislocación de las articulaciones de las vértebras.

Es muy común que se realice en una persona que acaba de tener un accidente de automóvil, u otro accidente, con lesiones en la cabeza, cuello o columna, especialmente si la persona perdió el conocimiento o no es capaz de describir los síntomas por otras razones.

Si es necesario realizar una cirugía de la columna cervical, es posible tomar una radiografía para planificar la cirugía y para evaluar los resultados posoperatorios. La radiografía de columna cervical puede ayudar a detectar infecciones, tumores u otras enfermedades de los huesos del cuello.

Preparación

No es necesario realizar ninguna preparación especial para las radiografías de la columna cervical. Su hijo tendrá que quitarse toda la ropa y las alhajas desde la cintura hacia arriba, y colocarse una bata de hospital, ya que los botones, los cierres, los broches o las alhajas pueden interferir con las imágenes. Si su hijo está lesionado, se le colocará un collar ortopédico en el cuello para evitar el movimiento mientras se realiza la radiografía.

Si cree que su hija está embarazada, es importante que se lo comunique al técnico radiólogo o al médico. En general, se evita hacer radiografías durante el embarazo porque hay una pequeña probabilidad de que la radiación dañe al bebé en desarrollo. Pero si la radiografía es indispensable, es posible tomar precauciones para proteger al feto.

Procedimiento

Si bien el procedimiento puede llevar hasta 15 minutos, la exposición real a la radiación suele ser de unos pocos segundos.

Su hijo entrará en una sala especial que tendrá una camilla y una gran máquina de rayos X colgando del techo o la pared. Por lo general, se permite que los padres acompañen al niño para tranquilizarlo.

Las radiografías de columna cervical se realizan mientras está acostado. El técnico colocará al niño en la posición adecuada, después se parará detrás de una pared o en la sala contigua para hacer funcionar la máquina. Por lo general se realizan tres radiografías y el técnico regresará a la sala cada vez para volver a acomodar a su hijo. A veces, es necesario tomar más radiografías.

Los niños mayores deberán contener la respiración y permanecer quietos durante 2 a 3 segundos mientras se toma cada radiografía. En el caso de bebés, es posible que sea necesario sujetarlos suavemente. Es muy importante que el paciente deje el cuello quieto para evitar que la imagen de la radiografía salga borrosa.

Si su hijo está hospitalizado y no puede ser transportado al departamento de radiología, es posible llevar una máquina portátil de rayos X hasta su habitación. Los equipos portátiles a veces se utilizan en las salas de emergencia, las unidades de cuidados intensivos o los quirófanos.

Qué esperar

Su hijo no sentirá nada mientras le realizan las radiografías. Tal vez, la sala de rayos esté fría porque se utiliza aire acondicionado para mantener el equipo.

Es posible que las posiciones para las radiografías resulten incómodas, pero sólo es por unos segundos. Los bebés suelen llorar en la sala de rayos X, en especial si están sujetos, pero esto no interfiere con el procedimiento.

Si permanece en la sala durante la realización de las radiografías, tendrá que usar un delantal de plomo para proteger algunas partes del cuerpo. Los órganos reproductores de su hijo se protegerán con una placa de plomo.

Una vez tomadas las radiografías, usted y su hijo tendrán que esperar unos minutos mientras procesan las imágenes. Si hay alguna borrosa o que no sea clara, tal vez sea necesario repetir la radiografía.

Obtención de los resultados

Las imágenes de las radiografías serán examinadas por un radiólogo (un médico especialmente entrenado para leer e interpretar las imágenes de rayos X). El radiólogo enviará un informe al médico, quien hablará con usted acerca de los resultados y le explicará qué significan.

En caso de una lesión u otra emergencia, los resultados de las radiografías de columna cervical pueden estar listos rápidamente. De lo contrario, suelen estar listos en 1 ó 2 días. En la mayoría de los casos, los resultados no se pueden entregar directamente al paciente o a la familia en el momento del examen.

Riesgos

En general, las radiografías de columna cervical son muy seguras. Si bien toda exposición a la radiación representa algún riesgo para el organismo, la cantidad de radiación que se utiliza en las radiografías de columna cervical es pequeña y no se considera peligrosa. Es importante saber que el radiólogo utilizará la cantidad mínima de radiación necesaria para obtener los mejores resultados.

Los bebés en desarrollo son más sensibles a la radiación y tienen más riesgos de sufrir daños, por lo tanto, si su hija está embarazada, asegúrese de informárselo al médico y al técnico radiólogo.

Ayudar a su hijo

Puede ayudar a su hijo a prepararse para la radiografía de columna cervical explicándole en qué consiste el examen en palabras sencillas antes del procedimiento. Puede describir la sala y el equipo que se utilizará y tranquilizar a su hijo explicándole que usted estará allí para acompañarlo. En el caso de los niños mayores, asegúrese de explicarles que es importante quedarse quietos cuando les toman la radiografía para que no sea necesario repetirla.

Si tiene alguna pregunta

Si tiene preguntas acerca de por qué es necesario realizar una radiografía de columna cervical, hable con su médico. También puede hablar con el técnico encargado de realizar la radiografía antes del procedimiento.

Revisado por: Kate Cronan, MD
Fecha de revisión: marzo de 2009

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