Radiografía: estudio de la edad ósea

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(X-Ray Exam: Bone Age Study)

Qué es

El estudio de la edad ósea ayuda a los médicos a calcular la madurez del sistema esquelético de un niño. En general, se realiza con una radiografía de la muñeca izquierda y de la mano: un procedimiento seguro e indoloro en el que se utiliza una cantidad pequeña de radiación. Los huesos de la radiografía se comparan con imágenes de radiografías de un atlas estándar del desarrollo óseo que se basa en datos de grandes cantidades de niños del mismo sexo y de la misma edad.

Los huesos de un niño, como los de los dedos de la mano y la muñeca, tienen "zonas de crecimiento" en ambos extremos, que reciben el nombre de "cartilago de crecimiento". Estas zonas están conformadas por células especiales responsables del crecimiento longitudinal de los huesos. Los cartilago de crecimiento se diferencian fácilmente en una radiografía porque son más blandas y contienen menos minerales, por lo que se ven más oscuras que el resto del hueso en la imagen.

A medida que los niños crecen, los cartilago de crecimiento modifican su aspecto en las radiografías y se vuelven cada vez más delgadas hasta desaparecer. Como estos cartilagos van cambiando su aspecto según la edad, el médico puede asignar una edad ósea sobre la base de su aspecto. La edad ósea de un niño se establece determinando cuál de las imágenes radiográficas estándar del atlas se parece más a la de los huesos del niño en la radiografía.

Si existe alguna diferencia entre la edad cronológica y la edad ósea de un niño, es posible que se deba a algún tipo de problema. Pero estas diferencias no siempre indican la presencia de un problema, ya que los niños totalmente sanos pueden tener una edad ósea diferente de su edad cronológica.

Por qué se realiza

El estudio de la edad ósea permite evaluar cuán rápido o cuán lentamente está madurando el esqueleto de un niño y esta información ayuda a los médicos a diagnosticar afecciones que retrasan o aceleran el crecimiento.

Es posible utilizar la edad ósea para predecir lo siguiente:

  • durante cuánto tiempo crecerá un niño
  • cuándo entrará un niño en la pubertad
  • cuál será la altura final aproximada de un niño

Este estudio también se utiliza para monitorear el avance y orientar en el tratamiento de niños con enfermedades que afectan el crecimiento. Las afecciones que llevan a los médicos a verificar y hacer un seguimiento de la edad ósea de un niño incluyen las siguientes:

  • Enfermedades que afectan los niveles de hormonas involucradas en el crecimiento, como la deficiencia de la hormona del crecimiento, el hipotiroidismo, la pubertad precoz y los trastornos de la glándula adrenal
  • los trastornos de crecimiento genéticos, como el síndrome de Turner
  • los problemas en los cuales el momento y el tipo de tratamiento (cirugía, aparatos ortopédicos, etc.) se deben determinar según las predicciones de crecimiento del niño

Preparación

Las radiografías de edad ósea son realizadas por un técnico radiólogo del departamento de radiología de un hospital, de un centro radiológico independiente o de un consultorio médico. No es necesario realizar ninguna preparación especial para las radiografías de edad ósea. Su hijo tendrá que quitarse toda la ropa y las alhajas de la zona que saldrá en la radiografía porque estos elementos pueden interferir con la imagen.

Si cree que su hija está embarazada, es importante que se lo comunique al técnico radiólogo o al médico. En general, se evita la realización de estudios de edad ósea durante el embarazo porque hay una pequeña probabilidad de que la radiación dañe al bebé en desarrollo. Pero si la radiografía es indispensable, es posible tomar precauciones para proteger al feto.

Procedimiento

Se trata de un procedimiento rápido. Sólo demora unos cuantos minutos de principio a fin y la exposición real a la radiación suele ser inferior a unos pocos segundos.

Su hijo tendrá que entrar en una sala especial que seguramente tendrá una camilla y una gran máquina de rayos X colgando del techo. Por lo general, se permite que los padres acompañen al niño para tranquilizarlo y brindarle apoyo. Si permanece en la sala durante la realización de la radiografía, tendrá que usar un delantal de plomo para proteger algunas partes del cuerpo de la radiación.

El técnico le pedirá a su hijo que se siente en un banco y coloque la mano izquierda sobre la mesa con los dedos estirados. Su hijo también recibirá una protección. El técnico se parará detrás de una pared o en la sala contigua para hacer funcionar la máquina. Su hijo debe quedarse quieto durante un par de segundos mientras se toma la radiografía. Esto es importante para evitar que la imagen de la radiografía salga borrosa.

Qué esperar

Su hijo no sentirá nada mientras le realizan la radiografía. Tal vez, la sala de rayos esté fría porque se utiliza aire acondicionado para mantener el equipo.

Una vez tomada la radiografía, usted y su hijo tendrán que esperar unos minutos mientras procesan las imágenes. Si están borrosas, tal vez sea necesario repetir la radiografía.

Obtención de los resultados

Las imágenes de la radiografía serán examinadas por un radiólogo (un médico especialmente entrenado para leer e interpretar las imágenes de rayos X). El radiólogo enviará un informe al médico, quien hablará con usted acerca de los resultados y le explicará qué significan.

Riesgos

En general, las radiografías son muy seguras. Si bien toda exposición a la radiación representa algún riesgo para el organismo, la cantidad de radiación que se utiliza en las radiografías para determinar la edad ósea es pequeña y no se considera peligrosa. Es importante saber que el radiólogo utilizará la cantidad mínima de radiación necesaria para obtener los mejores resultados.

Los bebés en desarrollo son más sensibles a la radiación y tienen más riesgos de sufrir daños, por lo tanto, si su hija está embarazada, asegúrese de decírselo al médico y al técnico radiólogo.

Ayudar a su hijo

Puede ayudar a su hijo a prepararse para el estudio de la edad ósea explicándole en qué consiste el examen en palabras sencillas antes del procedimiento. Seguramente lo ayudará si le explica que las radiografías son lo mismo que posar para una fotografía. Puede describir la sala y el equipo que se utilizará y tranquilizar a su hijo explicándole que usted estará allí para acompañarlo. Asegúrese de explicarle que es importante quedarse quieto cuando le toman la radiografía para que no sea necesario repetirla.

Si tiene alguna pregunta

Si tiene preguntas acerca de por qué es necesario realizar un estudio de la edad ósea, hable con su médico. También puede hablar con el técnico encargado de realizar la radiografía antes del procedimiento.

Revisado por: Kate M. Cronan, MD
Fecha de revisión: diciembre de 2008

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