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Tomografía computada: cabeza

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(CAT Scan: Head)

Qué es

La tomografías computadas de cabeza es exámenes indoloros en los que se utiliza un equipo de rayos X especial para tomar imágenes del cerebro, el cráneo, los senos para nasales y los vasos sanguíneos de la cabeza.

La máquina, que tiene forma de anillo, rodea la cabeza y toma imágenes para ofrecer cortes del cerebro desde varios ángulos. Estas imágenes se envían a una computadora que las registra y también puede agruparlas para conformar imágenes tridimensionales.

Las tomografías computadas, también denominadas "tomografías axiales computadas" o simplemente "tomografías", son realizadas por técnicos.

Por qué se realiza

Es posible realizar una tomografía computada de la cabeza a fin de:

  • detectar afecciones como la hidrocefalia (demasiado líquido en los ventrículos), edema, inflamación, hemorragias y lesiones traumáticas
  • recabar información acerca de la presencia, la ubicación y el tamaño de abscesos, quistes y tumores
  • ubicar defectos de nacimiento en el cerebro y el cráneo
  • evaluar la glándula pituitaria, la glándula pineal y los senos para nasales
  • observar vasos sanguíneos de la cabeza que estén lesionados o presenten malformaciones
  • detectar las causas de dolores de cabeza, debilidad muscular o cambios en el estado mental

Preparación

Su hijo tendrá que quitarse la ropa y los accesorios, y colocarse una bata de hospital, ya que los botones, los cierres, los broches o las alhajas pueden interferir con las imágenes.

Es posible que su hijo no deba beber ni comer nada unas horas antes de la tomografía para asegurarse de que tenga el estómago vacío. El ayuno es obligatorio si su hijo debe ser sedado o si se le debe administrar una solución de contraste, que permite resaltar algunas partes del cuerpo para que los médicos puedan ver con mayor detalle zonas específicas del cerebro.

Si cree que su hija está embarazada, es importante que se lo haga saber al técnico o al médico, porque hay una pequeña probabilidad de que la radiación de la tomografía dañe al feto. Pero si la tomografía es indispensable, es posible tomar precauciones para proteger al bebé.

Procedimiento

La tomografía en sí suele llevar menos de 10 minutos. La duración total depende de la edad del niño, de si es necesario o no administrar una solución de contraste y si es o no necesario sedar al paciente. El tiempo de exposición real a la radiación es mucho menor.

Su hijo entrará en una sala especial y se recostará boca arriba en una cama angosta. A veces, se entrega un soporte blando para mantener la cabeza y el cuello en su lugar, y evitar movimientos que podrían hacer borrosas las imágenes.

Si es necesario utilizar una solución de contraste, se la administrará en la zona de radiología por medio de una vía intravenosa que se coloca en el brazo o la mano del paciente. Cuando le coloquen la vía intravenosa, su hijo sentirá un pinchazo rápido, pero la solución no provoca dolor alguno mientras entra en las venas.

Si su hijo no es capaz de quedarse quieto para la tomografía, es posible que resulte necesario sedarlo. Como la tomografía es muy corta, antes se intenta relajar al niño con otros métodos. Los medicamentos que se utilizan para sedarlo se administran por una vía intravenosa y ayudan a que su hijo esté cómodo durante la tomografía.

El técnico colocará al niño en la posición adecuada, después se parará detrás de una pared o en la sala contigua para hacer funcionar la máquina mientras mira a su hijo a través de una ventana. El técnico hablará con su hijo a través de un intercomunicador. Usted podrá permanecer en la sala de tomografías con su hijo hasta que comience el examen y, posiblemente, durante éste. Si debe abandonar la sala de tomografías, estará junto con el técnico en una sala contigua o le pedirán que se quede en la sala de espera. Si permanece con el técnico o en la sala de tomografías, tendrá que usar un delantal de plomo para proteger algunas partes del cuerpo.

Una vez que comienza el procedimiento, la mesa se mueve a través del orificio del centro del tomógrafo. Los niños mayores deben contener la respiración durante unos segundos para evitar que las imágenes salgan borrosas.

Qué esperar

Su hijo no sentirá nada mientras le realizan la tomografía computada, pero es posible que escuche un zumbido mientras la máquina se encuentra en funcionamiento. Tal vez, la sala esté fría porque se utiliza aire acondicionado para mantener el equipo. A algunos niños les resulta incómodo quedarse quietos durante períodos de tiempo prolongados.

Una vez finalizada la tomografía, su hijo tendrá que esperar unos minutos para que el técnico revise la calidad de las imágenes. Si están borrosas, quizás sea necesario repetir algunas partes de la tomografía. Si su hijo debe ser sedado, el efecto de la medicina tardará un poco en desaparecer.

Obtención de los resultados

Las imágenes de la tomografía serán examinadas por un radiólogo (un médico especialmente entrenado para leer e interpretar las imágenes de rayos X). El radiólogo enviará un informe al médico, quien hablará con usted acerca de los resultados y le explicará qué significan.

Los resultados suelen estar listos en 1 ó 2 días. Si la tomografía se realizó por una emergencia, el resultado puede estar rápidamente. En la mayoría de los casos, los resultados no se pueden entregar directamente al paciente o a la familia en el momento del examen.

Riesgos

En general, aunque requieren más radiación que una radiografía común, las tomografías son muy seguras. Toda exposición a la radiación implica ciertos riesgos para el cuerpo, pero la cantidad que se utiliza en una tomografía no se considera peligrosa. Es importante saber que el radiólogo utilizará la cantidad mínima de radiación necesaria para obtener los mejores resultados.

Si su hija está embarazada, existe el riesgo de dañar al bebé en desarrollo; por lo tanto, es necesario tomar precauciones.

Las soluciones de contraste suelen ser seguras y tienen una muy baja probabilidad de reacciones alérgicas. Si la posibilidad de una alergia lo preocupa, hable con su médico.

Si su hijo debe ser sedado, existe una pequeña probabilidad de que respire más lentamente debido a los medicamentos. Si hay algún problema con los sedantes, el personal encargado de realizar la tomografía computada está preparado para ofrecer tratamiento inmediatamente.

Ayudar a su hijo

Puede ayudar a su hijo a prepararse para la tomografía explicándole en qué consiste el examen en palabras sencillas antes del procedimiento. Puede describir la sala y el equipo que se utilizará, y tranquilizar a su hijo explicándole que usted estará cerca. En el caso de niños mayores, asegúrese de explicarles la importancia de quedarse quietos para que la tomografía finalice rápidamente y no sea necesario repetir ninguna parte.

Si tiene alguna pregunta

Si tiene preguntas acerca de por qué es necesario realizar una tomografía computada de la cabeza, hable con su médico. También puede hablar con el técnico encargado de realizar la tomografía antes del procedimiento.

Revisado por: Kate M. Cronan, MD
Fecha de revisión: enero de 2009

Kids Health

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