El síndrome de Down

Read this in English

(Down Syndrome)

Probablemente hayas visto a personas que tienen el síndrome de Down. Las personas que tienen esta condición poseen características como el rostro plano, los ojos con una ligera inclinación hacia arriba y su lengua tiende ser más larga que la de otras personas. Ellos(as) puede que también tengan otros problemas médicos como defectos del corazón. Y generalmente tienen problemas de retraso mental, lo que significa que pueden tener problemas de aprendizaje.

Pero a pesar de estos retos, los niños(as) con el síndrome de Down pueden ir a la escuela, hacer amigos, disfrutar de la vida y tener trabajo cuando crezcan.

Sobre el nombre de síndrome de Down

En 1866, el Dr. John Langdon Haydon Down trabajó en un hospital inglés atendiendo a personas con discapacidades mentales. El descubrió que muchos de estas personas compartían características físicas – las características que ahora asociamos al síndrome de Down. ¿Te das cuenta? Por eso el síndrome has es conocido por su apellido. Sin embargo, el Dr. Down no sabía las causas que ocasionaban el síndrome. Aproximadamente 100 años después, un científico francés descubrió que el problema era genético.

Los cromosomas son la causa

Para entender las causas del síndrome de Down, necesitas entender un poco sobre los cromosomas. ¿Qué es un cromosoma? Son estructuras que parecen hilos dentro de cada célula del cuerpo que están compuestas por genes. Los genes proporcionan la información que determinan todas las características de las personas, incluyendo el color del pelo y el sexo femenino o masculino.

La mayoría de las personas tienen 23 pares de cromosomas para llegar a un total de 46. Pero un bebé con el síndrome de Down tiene un cromosoma adicional (47 en lugar de 46) o un cromosoma tiene un parte adicional. Este material genético adicional ocasiona problemas con la forma en la que sus cuerpos se desarrollan.

Los problemas de salud son comunes

Los bebés con el síndrome de Down tienden a desarrollarse más lentamente que otros bebés. Puede que empiecen a caminar más tarde que otros bebés. Cerca de la mitad nacen con defectos del corazón, lo cual significa que sus corazones se han desarrollado de una forma diferente. Generalmente estos problemas pueden corregirse con operaciones quirúrgicas.

Algunos bebés puede que tengan problemas con sus estómagos o puede que presenten un bloqueo en sus intestinos que impide que digieran los alimentos apropiadamente. Los niños(as) con el síndrome de Down son más propensos a contraer infecciones que afectan a sus pulmones y a la respiración. Cuando contraen infecciones, generalmente suelen durar más que en los casos de otros niños(as). Puede que presenten problemas con la vista o el oído, o trastornos digestivos como el estreñimiento. Otros niños(as) pueden desarrollar leucemia, un tipo de cáncer. Cada persona que padece el síndrome de Down es diferente y puede presentar uno o varios de los problemas que hemos mencionado.

Hemos descrito muy poco las características físicas que generalmente presentan las personas con el síndrome de Down. Ademas de los rasgos que hemos mencionado respecto a los ojos y al rostro, también pueden tener las orejas más pequeñas o de un tamaño diferente al habitual, un espacio más largo entre el dedo gordo y el segundo dedo del pie, y un pliegue único que atraviesa la palma de sus manos. Es importante entender que no todas las personas con síndrome de Down tienen el mismo aspecto o presentan todas estas características.

¿Cuantas personas tienen el síndrome de Down?

Aproximadamente 1 de cada 800 bebés en las Estados Unidos tiene el síndrome de Down, independientemente de su raza o de la nacionalidad de sus padres. No es una condición contagiosa y por ello, no puede contraerse al estar en contacto con otra persona. Se nace con el síndrome, no se puede contraerse más adelante en la vida.

Ahora ya sabes que el síndrome de Down es ocasionado por un problema con los cromosomas. Puede que también sepas que heredamos los cromosomas de nuestro padre y madre. ¿Recuerdas los 23 pares de cromosomas? La mitad de ellos provienen de tu madre y la otra mitad de tu padre.

Sin embargo los doctores no saben por qué este problema con los cromosomas le ocurre a algunos bebé. La razón no tiene nada que ver con lo que la madre o el padre hayan hecho antes de que naciera el bebé. Cualquier persona puede tener un bebé con el síndrome de Down. Pero cuanto mayor es la madre ( a partir de los 35 años) mayor es el riesgo.

¿Existe una cura?

En algún momento, la mayoría de los niños(as) con el síndrome de Down no viven después de la niñez. Muchos niños(as) se enferman debido a infecciones y otros mueren por problemas cardiacos o otros problemas que presentaron en el momento de nacer. Hoy en día, la mayoría de estos problemas pueden ser tratados médicamente y la mayoría de los niños(as) que los padecen pueden crecer hasta la edad adulta.

Las medicinas pueden ayudar con las infecciones y las operaciones quirúrgicas pueden corregir los problemas del corazón, estómago e intestino. Si la persona padece de leucemia, los tratamientos médicos pueden ser de gran beneficio. Una persona con síndrome de Down tiene buenas probabilidades de vivir hasta los 50 años o más.

No existe cura para el síndrome de Down. La persona que lo padece lo tendrá de por vida. Pero los científicos continúan haciendo investigaciones con la esperanza de encontrar formas de prevenir el síndrome de Down o como mínimo, de mejorar la salud y las vidas de las personas que lo padecen.

¿Cómo es la vida de los niños(as) que padecen el síndrome de Down?

Muchos niños(as) que padecen el síndrome de Down síndrome estudian en las mismas escuelas que los niños que no lo padecen y puede que asistan a las mismas clases que otros niños. Algunos necesitan clases especiales en las asignaturas en las que tengan problemas de aprendizaje. Los padres trabajan con los maestros y con otros colaboradores para diseñar un plan con el mejor método de aprendizaje para cada niño(a).

A los niños(as) con síndrome de Down también les gusta jugar. Ellos(as) hacen deporte y participan en actividades como lecciones de música y clases de baile.

Debido a que tienen un aspecto diferente, algunos niños(as) puede que se metan con los niños(as) que tienen el síndrome de Down. Pero es importante que sepas que estos niños(as) tienen los mismos sentimientos que todos los niños(as). Cuando alguien se mete con ellos, ellos(as) lo saben y las burlas hieren sus sentimientos. Ellos(as) quieren ser aceptados y tener amigos. Si conoces a alguien con el síndrome de Down, puedes ayudar al no burlarte de él o ella o tratar de herir sus sentimientos. La mejor alternativa es ofrecerles ayuda y palabras de estímulo.

Puede que te preguntes qué harán los niños(as) con síndrome de Down una vez que se gradúen del bachillerato. Generalmente consiguen trabajo. Puede que hayas visto a una persona con el síndrome de Down trabajando— quizás ayudando en una oficina, en una tienda de víveres o en un restaurante. De hecho, suelen reconocerse por su entusiasmo, fiabilidad y dedicación. Debido a lo que ayudan en sus trabajos, ellos pueden sentir que logran lo que quieren— ¡Y pueden disfrutar gastando el dinero del sueldo que ganan!

Revisado por: Mary L. Gavin, MD
Fecha de revisión: febrero de 2012
Revisado inicialmente por: Charles I. Scott, MD

Kids Health

Note: All information is for educational purposes only. For specific medical advice, diagnoses, and treatment, consult your doctor.

© 1995-2014 The Nemours Foundation/KidsHealth. All rights reserved.