Tétano

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(Tetanus)

El tétano (tambien denominado “trismo”) es una enfermedad grave, con frecuencia mortal, que afecta a los músculos y los nervios. Si bien el tétano puede ser grave, la buena noticia es que es muy poco común en los Estados Unidos.

¿Que es el tétano?

El tétano es provocado por un tipo de bacteria denominada Clostridium tetanis que suele vivir en la tierra. La bacteria produce una toxina (una sustancia quimica o veneno que daña el cuerpo). Esta toxina se une a los nervios que rodean la zona de la herida y es transportada desde el interior de los nervios hacia el cerebro y la médula espinal. Allí, interfiere con la actividad normal de los nervios, en especial la de los nervios motores que envian mensajes directos a los músculos. El tétano no es contagioso: no es possible contagiárselo de una persona que lo padece.

El tétano neonatal (de los recién nacidos) aparece cuando un niño nace en condiciones insalubres, en especial si el cordón umbilical cortado se contamina después del nacimiento del bebé. Antes de que existieran las inmunizaciones (vacunas que se aplican para ayudar al cuerpo a combater determinadas enfermedades), el tétano neonatal ere una causa común de muerte en los recién nacidos, porque esta enfermedad es casi siempre mortal en los bebés. Sin embargo, gracias a las mejoras en los procedimientos quirúrgicos y a las técnicas para cortar el cordón umbilical, el tétano en recién nacidos es actualmente poco común en los países desarrollados.

A partir de los 2 meses de edad, todos los bebés de los Estados Unidos reciben vacunas de rutina contra el tétano. Pero en los países en desarrollo en los cuales no existe un programa de inmunización y prevención efectiva contra el tétano, la enfermedad es mucho más común que en los Estados Unidos.

¿Cuales son las senales y los sintomas?

El tétano suele comenzar con espasmos musculares en la mandibula y la cara, junto con dificultad para tragar y rigidez o dolor muscular en el cuello, los hombros o la espalda. Los espasmos musculares pueden ser graves y extenderse rápidamente a los músculos del abdomen, la parte superior de los brazos y los muslos.

En general, los sintomas del tétano aparecen desde 3 a 14 dias después de que la persona se ha infectado.

¿Es posible prevenir el tétano?

La mejor manera de prevenir el tétano es asegurarse de tener las inmunizaciones contra esta enfermedad al día. Antes de que comenzaras la escuela, aproximadamente a los 5 años, reibiste una serie completa de inmunizaciones contra el tétano. También debes recibir un refuerzo aproximadente cada 10 años (lo cual significa que debes darte otra vacuna aproximadente cuando entres en la adolescencia).

Si no estás seguro de contra con las vacunas adecuadas contra el tétano, pregúntales a tus padres o comunicate con tu médico. Si han pasado más de 10 años desde tu refuerzo de la vacuna antitetánica, planifica una consulta al médico lo antes posible para poner tus inmunizaciones al día.

La mayoría de los casos de tétano de los Estados Unidos ocurren cuando las personas que no han recibido la inmunización adecuada se cortan o sufren una herida punzante. En casos excepcionales, la herida es tan pequeña que la persona ni siquiera consulta al médico y la bacteria del tétanos pasa desapercibida mientras crece. (Las mordidas de animals, las quemaduras, las heridas por congelación y la inyección de drogas también pueden, en algunas ocasiones, provocar el desarollo del tétano).

Si sufres una herida punzante o una cortadura profunda y con suciedad, y han transcurrido más de 5 años desde tu última vacuna contra el tétano, consulta a un médico para que te de un refuerzo y te asegures de estar totalmente inmunizado.

También puedes ayudar a evitar el tétano si protégés la planta de tus pies de las heridas profundas o con suciedad (como la que podrías hacerte con un clavo). Para hacerlo, utiliza calzado con suelas gruesas en lugar de andar descalzo, en especial al aire libre.

Si te lastimas, conserva la herida limpia. Aplica un tratamiento antiséptico o antibacterial de venta libre que evite el crecimiento de bacterias, cambia los vendajes una vez al dia y pregúntales a tus padres o al médico si es necesario que te des una vacuna contra el tétanos. Cualquier herida punzante profunda, en especial las que sufras en las plantas de los pies, debe ser revisada por un medico porque es más probable que se infecte gravemente si no recibes el tratamiento adecuado.

El tétano neonatal se puede prevenir asegurándose de que todas las mujeres embarazadas reciban la inmunización adecuada antes del parto y den a luz a los ninos en condiciones de hygiene y sanitarias adecuadas.

¿Cuál es el tratamiento para el tétano?

En los casos excepionales en los cuales una persona desarrolla tétano, es posible recuperarse. Cuando la infección se diagnostica y se trata en las etapas iniciales, el período de recuperación suele ser de al menos 4 a 6 semanas.

Las personas infectadas con tétano que desarrollan la enferemedad reciben tratamiento en un hospital, generalmente, en la unidad de cuidados intensivos. Se les administran grandes dosis de antibióticos para matar la bacteria del tétano y también reciben la antitoxina del tétano (un medicamento que neutraliza la toxina producida por la bacteria). Es posible que sea necesario administrar otros medicamentos para controlar los espasmos musculares.

A nadie le agradan las inyecciones, pero infectarse con el tétano y recibir el tratamiento es más doloroso que darse una vacuna y es mucho mas prolongado. Asegúrate de tener al dia las vacunas contra el tétano. Y si sufres una herida cortante, consulta a tu médico por si necesitas aplicarte un refuerzo.

Actualizado y revisado por: Joel Klein, MD
Fecha de revisión: julio de 2010

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