Cuando la concentración de azúcar en sangre es demasiado alta

(When Blood Sugar Is Too High)

La glucosa, o azúcar, es el principal combustible del cuerpo. Esto significa que tu cuerpo —incluyendo tu cerebro— necesita glucosa para funcionar adecuadamente. Pero a pesar de que necesitamos la glucosa como fuente de energía, un exceso de glucosa en sangre puede ser perjudicial.

¿Qué es la hiperglucemia?

La hiperglucemia es el término médico que se emplea para referirse a las concentraciones de azúcar en sangre demasiado altas. Hay una hormona, denominada insulina, que controla la concentración de glucosa en sangre. Pero las personas con diabetes no fabrican suficiente insulina –o su insulina no funciona correctamente-, de modo que acumulan un exceso de azúcar en sangre, lo que puede ser perjudicial para la salud. Si tienes una concentración de azúcar en sangre demasiado alta, necesitarás tratamiento para bajarla. Tus padres y tu equipo de diabetología te indicarán qué concentración de azúcar en sangre debes tener y qué deberías hacer si te sube demasiado.

¿Qué provoca causa la hiperglucemia en las personas con diabetes?

Controlar la diabetes es como un triple malabarismo porque debes tener en cuenta y sopesar equilibradamente las siguientes tres cosas:

  • los medicamentos que tomas (insulina y/o comprimidos para la diabetes)
  • los alimentos que ingieres
  • la cantidad de ejercicio que haces.

Estas tres cosas deben estar equilibradas. Si alguna de ellas se descompensa, lo mismo ocurrirá con la concentración de azúcar en sangre. Tus padres y tu médico pueden ayudarte a mantener el equilibrio entre estos tres factores. Por lo general, el exceso de azúcar en sangre puede estar provocado por:

  • no tomarse los medicamentos para la diabetes cuando se deberían tomar o no tomar la cantidad adecuada
  • comer más de lo permitido en el plan dietético (sin ajustar las dosis de los medicamentos para la diabetes)
  • no hacer suficiente ejercicio
  • tener una enfermedad, como la gripe
  • tomar otros tipos de medicamentos que repercuten sobre los efectos de los medicamentos para la diabetes.

Mantener la concentración de glucosa en sangre cerca de los valores normales a veces puede ser difícil, y nadie es perfecto. Los adultos pueden ayudarte a mantener el equilibrio si tienes diabetes. A veces, la concentración de azúcar en sangre puede subirte demasiado porque estás creciendo, en cuyo caso tu médico deberá hacer algunos ajustes en tu plan de control de la diabetes.

¿Cómo puede saber una persona si tiene hiperglucemia?

Las personas con hiperglucemia pueden:

  • orinar mucho: cuando la concentración de azúcar en sangre aumenta demasiado, los riñones responden excretando la glucosa sobrante a través de la orina (el pipí). Por eso las personas con hiperglucemia necesitan orinar más a menudo y en mayores cantidades.
  • beber mucho: al perder mucho líquido a través de la orina, puedes tener mucha sed.
  • perder peso: si no tienes suficiente insulina para ayudar a tu cuerpo a utilizar la glucosa, este tendrá que descomponer el músculo y la grasa almacenada para utilizarla como fuente de energía –y perderás peso.
  • estar cansado: puesto que el cuerpo no puede utilizar adecuadamente la glucosa como fuente de energía, es posible que te sientas agotado.

La hiperglucemia no siempre provoca estos síntomas. A veces puedes tener una concentración elevada de azúcar en sangre sin darte cuenta de ello. Pero, si no te tratas la hipoglucemia, esta podría provocarte graves problemas de salud. Por eso es importante que colabores con tus padres y con tu equipo de diabetología para mantener tu concentración de azúcar en sangre dentro del intervalo saludable. Esto puede implicar tener que comprobar la concentración de azúcar en sangre varias veces al día, incluso aunque te encuentres bien.

¿Cómo se trata la hiperglucemia?

Para tratar la hiperglucemia, ayuda mucho saber primero qué es lo que la está provocando. Tal vez necesites tomar más insulina o comprimidos para la diabetes porque estás creciendo y comiendo más, o tal vez tengas que hacer más ejercicio cada día.

Tener alta la concentración de azúcar en sangre de vez en cuando no es un gran problema. Es algo que le ocurre de tanto en tanto a todo el mundo que tiene diabetes. Pero, si tienes alta la concentración de azúcar en sangre frecuentemente, tu equipo de diabetología te indicará qué debes hacer para volver a tener una concentración de azúcar en sangre dentro de los límites saludables.

¿Qué es la cetoacidosis diabética?

Las personas que tienen concentraciones altas de azúcar en sangre pueden desarrollar un grave problema de salud cuyo nombre impone bastante: la cetoacidosis diabética, abreviada como CAD. Ocurre cuando el cuerpo busca combustible desesperadamente. El cuerpo necesita utilizar glucosa (azúcar). Pero, en ausencia de insulina, la glucosa se acumula en la sangre —sin que la puedan utilizar las células—, de modo que el cuerpo pasa a utilizar grasa en lugar de glucosa.

Pero esto puede provocar problemas. ¿Por qué? Porque, cuando el cuerpo utiliza la grasa a modo de combustible, produce unas sustancias químicas denominadas cuerpos cetónicos. Los cuerpos cetónicos entran en la sangre y la orina (pipí) de la persona y pueden hacer que ésta se ponga muy enferma. La CAD es un trastorno muy grave para las personas que tienen diabetes, pero la buena noticia es que se puede prevenir y tratar.

Síntomas de la cetoacidosis diabética

Los síntomas de la CAD generalmente no se presentan todos a la vez –por lo general, van apareciendo lentamente en el transcurso de varias horas. Asegúrate de informar a tus padres o a otro adulto si tienes síntomas de hipoglucemia, que se suelen presentar antes de que una persona desarrolle CAD. Esos síntomas incluyen:

  • estar agotado
  • tener mucha sed u orinar mucho más que de costumbre
  • tener la boca muy seca.

Si la persona no recibe tratamiento para normalizar la concentración de azúcar en sangre, podría presentar los siguientes síntomas de CAD e incluso perder la conciencia:

  • dolor de barriga
  • náuseas y/o vómitos
  • aliento de olor afrutado
  • dificultades para respirar
  • confusión

A veces los síntomas de la CAD se parecen a los de la gripe u otras enfermedades, por lo que uno de tus padres u otro adulto debería comprobar la concentración de cuerpos cetónicos en tu orina para saber si tienes CAD. Comprobar la concentración de cuerpos cetónicos en orina es fácil y no duele nada –basta con recoger una muestra de orina (pipí) para ver si contiene demasiados cuerpos cetónicos.

¿Cómo se trata la cetoacidosis diabética?

La CAD se puede tratar, pero para ello es preciso ir al médico o al hospital inmediatamente. Para encontrarse mejor, una persona con CAD necesita recibir insulina y líquidos a través de un tubito que se inserta en una vena del cuerpo.

¿Se pueden prevenir la hiperglucemia y la cetoacidosis diabética?

Estos dos problemas no le hacen ninguna gracia a nadie, por lo que es probable que te preguntes si se pueden evitar. La solución consiste en mantener la concentración de azúcar en sangre lo más cerca posible de lo normal, lo que implica seguir al pie de la letra el plan de control de la diabetes. Comprobar tu concentración de azúcar en sangre varias veces al día os permitirá saber a ti y a tus padres cuándo tienes demasiada azúcar en sangre. Entonces podrás tratarte y ayudar a prevenir la CAD.

¿Qué más puedes hacer? Lleva una pulserita de identificación médica donde ponga que eres diabético. Así, si no te encuentras bien, quienquiera que te ayude –incluso si se trata de una persona que no te conoce- sabrá que tiene que pedir ayuda médica. Y los médicos podrán ayudarte a encontrarte mejor más deprisa si saben que tienes diabetes. La pulserita también puede contener el teléfono de tu médico o el de tus padres. ¡Cuanto antes recibas atención médica, antes empezarás a encontrarte mejor!

Revisado por: Steven Dowshen, MD
Fecha de la revisión: agosto de 2010

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